Indicadores

Para medir el pH de una disolución existen unos aparatos llamados pH-metros, basados en métodos electroquímicos; sin embargo, se puede determinar el valor aproximado del pH mediante los indicadores.

Éstos son sustancias orgánicas, ácidos y bases débiles, que tienen colores diferentes en su forma acida y básica.

El equilibrio de un indicador puede representarse de la siguiente manera:


donde In es un indicador cualquiera.

Si la disolución cuyo pH queremos conocer es acida, contiene iones H30+, que desplazarán el equilibrio del indicador hacia la izquierda; si es básica, lo desplazarán en sentido contrario, produciendo en la disolución el color correspondiente.

A un determinado pH, uno para cada indicador, estas sustancias empiezan a cambiar de color, y en un intervalo próximo a dos unidades de pH habrán cambiado totalmente. Este intervalo se denomina intervalo de viraje.

Para que se aprecie con claridad el cambio de color, las concentraciones de la forma acida, HIn, y de la forma básica, In, han de ser muy diferentes, unas 10 veces mayor la una que la otra. Cuando la concentración de HIn es mayor, se observa el color 1; y si es menor, se observa el color 2.


Si tenemos en cuenta que la constante del indicador es:


Para el color 1:


Para el color 2:



Si tomamos logaritmos, obtenemos que para el color 1:


y para el color 2:


Indicador universal o papel pH. Son tiras de papel en las que se ha impregnado una serie de indicadores que se han dejado secar. El pH se averigua comparándolo con una escala de color adjunta al papel pH.



Por esta razón, el cambio de color no se produce para un pH definido, sino en un intervalo de pH de unas dos unidades, alrededor del valor de la constante de disociación del indicador:


En la tabla se muestran las características de algunos de los indicadores más utilizados.


Utilizando unos cuantos indicadores adecuados, podemos conocer el pH de una disolución, si bien para lo que más se utilizan es para averiguar el punto final de una valoración.




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